A Helpful Homily

Traducción al español abajo

“Go, sell what you have, and give to the poor and you will have treasure in heaven; then come, follow me.” daily readings

I know what you’re thinking: “He’s going to talk about vocations. Blah, blah, blah.” Yeah, fair enough. Because “vocation” is actually not a very helpful word—other than the one vocation that we all must follow: the vocation to heaven. But, other than that sense of the universal vocation, it’s a far less helpful word than most of us imagine.

“Oh, Father, I know that God is calling me to marriage.” No; that’s your flesh calling you. “I know that I have a vocation to the priesthood.” Sorry, actually you don’t know that—not until the bishop lays his hands on your head. I’ve heard lots of pious folks claim to have a vocation from God when really they are just following their passions.

The truth is: Each of us, by nature, is called to marriage and family. We Norbertines also, celibate religious, still have the “vocation to marriage,” according to what God has given us by nature. The vocation, the “call” to marriage, is rooted in what you are. No personal vocation or private revelation needed.

On the other side, the Lord’s invitation to the monastic life as a religious sister or brother also is not some private, special thing for a select few. It’s a public invitation, written in the Gospel: “If you would be perfect, go sell what you have, and give to the poor, and you will have treasure in heaven, then come, follow me,” and: “There are eunuchs who have made themselves eunuchs for the sake of the kingdom of heaven. Let anyone accept this who can.” Let anyone who can accept this, accept it. That’s public revelation. It’s in the Bible. No personal vocation or private revelation needed.

So, yes, you young folks will have to choose a state of life, but it’s not very helpful to think in terms of “vocations.” Because, boys, the good news is: You each have a vocation to marriage—’cause, yeah, your nature is called to it. And the other good news is: You each have a vocation to religious life—you heard the invitation in the Gospel this morning.

Therefore, go ahead and feel free to choose a state of life, any one, in peace, without anxiety. Both holy Christian marriage, and holy Christian celibacy lead to heaven. And don’t worry about messing up and choosing wrong, because the merciful Lord can make either one work for your salvation.

Is one better than the other? Sure. And maybe that’ll influence your choice. But don’t stress over it. In the body, the heart is a nobler organ than the liver, fine, but the body kind of needs both to not die.

So, if you can, and you want to, dude, just ask that nice Catholic girl to marry you. It’s a good thing to do. Or if you can, and you want to, just apply to enter the monastery. You don’t need any special excuse or fireworks, because it’s a good thing to do. So, you see, a lot of folks can freely choose a state of life, without worrying about “vocations.”

Even more, we read in the lives of the saints, especially of former times, how many were just put into a state of life by their parents without any of their own say in the matter. St. Norbert’s parents dropped him off at the local church to begin training for ordination when he was about nine years old. St. Elizabeth of Portugal was twelve when her family arranged her marriage and sent her off.

The point is: They became saints! They, and myriads like them, didn’t struggle with any period of discernment over their vocation, nor did they even get to choose which they preferred. They simply accepted the state in life they were given—valid marriages and vestitions—and they followed the call, the vocation, to holiness.

So, then, there turn out to be three ways one might enter a state of life:

  1. First: It certainly can be, for some, by a special, unique vocation: “Do not be afraid to take Mary as your wife.” That does happen sometimes, to some people. Don’t plan on it happening to you, but if it does, listen.
  2. Second: You students are looking forward to your free choice of a state in life: “Let him who can take it, take it.” Learn your options, and choose something good.
  3. Third: For some, their state comes by the necessity of circumstances: “There are eunuchs who have been so from birth, and there are eunuchs who have been made eunuchs by men.” It could happen that certain options are simply closed off to you. Trust in God’s providence. “But one and the same Spirit produces all of these, distributing them individually to each person as he wishes.”

So far, so good. But, forget about the students for a minute. What about us, professed canons, and what about you married folk in the back? You boys might be able to freely choose a state of life, but I can’t. Sure, I did—but even if what you want gets you into a state of life, your wants aren’t what keep you there.

Example: My brother Dominic is married with four children. I am … as you see. But he and I are very similar. We both like craft beer and Star Wars and overly complicated tabletop games. We both need to be virtuous in order to live our states rightly and become holy and get to heaven.

So, get this: I could have gotten married to some nice Catholic girl, and it would have been a good and holy thing for me to do. Dominic could have entered a monastery, and it would have been a good and holy thing for him to do.

But, at this point, who cares whether either of us made our choice for good reasons? Because for either of us, now, it would be a sin to break the vows that we’ve made.

I know a young lady who, because of manifestly bad choices, found herself with a baby to take care of. Alright, confession, absolution, fine. But now she really is in the state of motherhood, and so it would be a sin for her to try to become a nun. She’s got a kid to take care of.

If you’ve already made a vow—of marriage or of religious profession—then you are obliged to keep it. Even if you find yourself in a state of life through no fault of your own, you still have to fulfill your duties of that state. And then what? Then you just do what St. Elizabeth of Portugal or St. Norbert did, and make the best, holiest life you can with what you’ve got.

I love Dominic. But that’s not what makes us brothers. “If I could, I’d ask her to marry me all over again.” Well, that’s cute. But it’s not what makes you married. “If I could do it over, I wouldn’t make vows.” That’s sad. But it doesn’t make your vows any less binding.

What I said earlier about arranged marriages back in the middle ages is not obsolete. The secret, what they won’t tell you, is this: All marriages are arranged—and usually not by someone older and wiser, but by stupid kids: their younger selves. If you have a fifty-year wedding anniversary, it will be the anniversary of a marriage to a spouse chosen by a kid fifty years ago.

And all of us Norbertines were dropped off here at St. Michael’s by someone else: our former selves. When St. Anthony was a hundred years old, he could have said, “That was an eighteen-year-old kid who enthusiastically ran out into the desert. Why should I have to continue what my idiot former self chose?” But he didn’t say that. He kept at it, which is why he’s a saint.

Remember this, when we shall, as sometimes we must, have difficulties, crosses, arising from, on account of, our state of life. The presence of the cross does not mean that we are in the wrong state of life, but that we are in the right one, following our crucified Savior to the joy of heaven.

So, if you are saying, “I don’t want to play anymore; I’m not free to do what I want;” to you Sirach says today, “God provides a way back; he encourages those who are losing hope and has chosen for them the lot of truth.”

The way back, the encouragement, the hope, come from what? From the lot of truth. What is the truth of your situation? What is your actual state in life? I really am a religious priest. I’m also happy about that, but that’s not what makes it true. Dominic really is married to Rachel, regardless of how they feel about each other four kids later; there is a real family relationship which has nothing to do with any feelings of “being in love.”

Yes, there are other good orders, probably even better ones, but you didn’t make vows there; you made vows here. Yes, there are other, more wonderful women out there than your wife. But just because you feel in love with someone else doesn’t mean you have to commit adultery.

Yes, things could have been different. But they’re not, so don’t worry about it. “The truth will set you free.” “It is well for a person to remain as he is. Are you bound to a wife? Do not seek to be free. Are you free from a wife? Do not seek marriage.”

We are all members of one body in Christ, so if you end up a hand, don’t fret that you’re not an eye, and if you end up a kidney, don’t try to become an elbow. As members of one body, your hand does see, by means of your eye; and your eye grasps. The body of Christ has very good hand-eye coordination. I participate in the blessings of my brother’s marriage, and Dominic participates in the grace of religious life. “And all things are mine, and I am Christ’s and Christ is God’s.”

What is our vocation? For each of us, Jesus must be the bridegroom of our soul. He is enough. He is all.

—Fr. Maximilian, St. Michael’s Abbey

“Elige tu propia vocación,” por Fr. Maximilian, traducción por Eduardo Mera Quintui; lecturas del día

“Anda, vende lo que tienes y dáselo a los pobres, y tendrás un tesoro en los cielos; luego ven, y sígueme” (Mt 19,21)

Sé lo que estás pensando: “va a hablar sobre las vocaciones. Bla bla bla.” Sí, es bastante justo. Porque “vocación” no es en realidad una palabra que ayude mucho. Salvo para hacer alusión a la vocación que todos debemos seguir: la vocación al cielo. Pero exceptuando este sentido universal de vocación, la palabra es bastante menos útil de lo que la mayoría de nosotros imaginamos.

“Padre, sé que Dios me está llamando al matrimonio”. No; ese es un llamado de tu carne. “Sé que tengo vocación al sacerdocio”. Lo siento, la verdad no sabes eso –no hasta que el obispo imponga sus manos en tu cabeza-. He escuchado a muchas personas piadosas decir que tienen una vocación de parte de Dios, cuando en realidad solo siguen sus pasiones.

La verdad es: cada uno de nosotros, por naturaleza, está llamado al matrimonio y a la familia. Nosotros los Norbertinos también, religiosos célibes, aun tenemos “la vocación al matrimonio”, según lo que Dios nos ha dado por naturaleza. La vocación “el llamado” al matrimonio, tiene sus raíces en lo que eres. No requiere vocación personal ni revelación privada.

Por otro lado, la invitación del Señor a la vida monástica como una hermana o hermano religioso tampoco es un asunto privado, algo especial para una pequeña selección. Es una invitación pública, escrita en el Evangelio: “Si quieres ser perfecto, anda, vende lo que tienes y dáselo a los pobres, y tendrás un tesoro en los cielos; luego ven, y sígueme”, y: “Hay eunucos que a sí mismos se hicieron eunucos por causa del reino de los cielos. El que pueda aceptar esto, que lo acepte”. Quien pueda aceptar esto, que lo acepte. Eso es revelación pública. Está en la Biblia. No requiere vocación personal ni revelación privada.

Así que ustedes jóvenes tendrán que elegir un estado de vida, pero no es de mucha ayuda pensar en términos de “vocaciones”. Porque, chicos, la buena noticia es: cada uno de ustedes tiene vocación al matrimonio –porque, sí, tu naturaleza te llama-. Y la otra buena noticia es: cada uno de ustedes tiene vocación a la vida religiosa –escuchaste la invitación del Evangelio esta mañana-.

Así que, ve adelante y siéntete libre para escoger un estado de vida, cualquiera, en paz, sin ansiedad. Ambos, santo matrimonio cristiano, y santo celibato cristiano conducen al cielo. Y no te preocupes de liarte y escoger equivocadamente, porque el misericordioso Señor puede hacer que cualquiera trabaje para su salvación.

¿Son unos mejores que otros? Seguro. Y probablemente eso influirá en tu elección. Pero no te acongojes por eso. En el cuerpo, el corazón es un órgano más noble que el hígado, bien, pero el cuerpo necesita ambas cosas para no morir.

Entonces, si puedes, y quieres, amigo, solo pídele a esa linda chica católica que se case contigo. Harás algo bueno. O si puedes, y quieres, solo inscríbete para ingresar al monasterio. No necesitas ninguna excusa especial o fuegos artificiales, porque harás algo bueno. Entonces, como puedes ver, mucha gente puede elegir libremente un estado de vida, sin preocuparse por las “vocaciones”.

Aún más, leemos en la vida de los santos, especialmente de tiempos pasados, cuántos fueron puestos en un estado de vida por sus parientes sin que ninguno de ellos pudiera decir algo al respecto. Los padres de San Norberto lo dejaron en la iglesia local para comenzar su formación para ser ordenado cuando tenía alrededor de nueve años. Santa Isabel de Portugal tenía doce años cuando su familia arregló su matrimonio y la dejó.

El punto es: ¡se convirtieron en santos! Ellos, y miríadas como ellos, no lucharon con ningún período de discernimiento sobre su vocación, tampoco pudieron elegir lo que preferían. Simplemente aceptaron el estado de vida que les fue dado –matrimonios e investiduras válidos- y siguieron el llamado, la vocación, a la santidad.

Entonces tenemos tres formas en la que uno puede entrar en un estado de vida:

  1. Primera: Ciertamente puede ser, para algunos, una vocación especial y única: “No tengas miedo de tomar a María como tu esposa”. Eso pasa a veces, a algunas personas. No tengas presupuestado que te puede pasar a ti, pero si te pasa, escucha.
  2. Segundo: ustedes, estudiantes, esperan escoger libremente un estado de vida. “Dejen que quien lo tome, lo tome”. Conoce tus opciones, y escoge algo bueno.
  3. Tercero: para algunos, el estado adviene por la necesidad de las circunstancias “Porque hay eunucos que nacieron así desde el seno de su madre, y hay eunucos que fueron hechos eunucos por los hombres” Podría ser que ciertas opciones simplemente estén cerradas para ti. Confía en la providencia de Dios. “Porque uno y el mismo Espíritu produce todos estos, distribuyéndolos individualmente a cada persona como él desea”.

Hasta aquí todo bien. Pero, olvidemos a los estudiantes por un minuto. ¿Qué hay de nosotros, profesos canónicamente, y qué hay de ustedes gente casada que está allá atrás? Ustedes muchachos podrían elegir libremente un estado de vida, pero yo no puedo. Claro, lo hice, pero incluso si lo que quieres te lleva a un estado de vida, no es ese querer lo que te mantiene allí.

Por ejemplo: mi hermano Dominic es casado con cuatro hijos. Yo soy… como puedes ver. Pero él y yo somos muy similares. A ambos nos gusta la cerveza artesanal, la Guerra de las Galaxias, y los juegos de mesa excesivamente complicados. Ambos necesitamos ser virtuosos para vivir nuestros estados correctamente, y convertirnos en santos y llegar al cielo.

Por lo tanto, entiende esto: podría haberme casado con una linda chica católica, y hubiera sido algo bueno y sagrado para mí. Dominic podría haber ingresado en un monasterio, y habría sido algo bueno y sagrado para él.

Pero, llegando a este punto, ¿a quién le importa si alguno de nosotros tomó su decisión por las razones correctas? Porque para cualquiera de nosotros, ahora, sería un pecado romper con los votos que hemos hecho.

Conozco a una joven, que por las manifiestas malas decisiones que tomó, se encontró a sí misma con un bebé para cuidar. No le demos más vueltas, confesión, absolución, bien. Pero ahora se encuentra en un estado de maternidad, y sería un pecado para ella intentar convertirse en religiosa. Porque tiene un niño a quien cuidar.

Si ya has hecho un voto de matrimonio o profesión religiosa, entonces estás obligado a guardarlo. Y si te encuentras a ti mismo en un estado de vida sin responsabilidad propia, aún debes cumplir con los deberes de ese estado ¿Y entonces qué? Entonces solo haz lo que hicieron Santa Isabel de Portugal o San Norberto, haz lo mejor, la vida más santa posible con lo que tienes.

Yo quiero a Dominic. Pero eso no es lo que nos hace hermanos. “Si pudiera, le pediría que se casara conmigo otra vez”. Bueno, eso es lindo. Pero no es lo que te hace casada. “Si pudiera volver atrás, no haría los votos”. Eso es triste. Pero no hace que tus votos sean menos vinculantes.

Lo que dije antes, sobre los matrimonios arreglados de la Edad Media, no es un asunto obsoleto. El secreto, que no te dirán, es este: todos los matrimonios están arreglados, y generalmente no por alguien mayor y más sabio, sino por niños insensatos: sus yoes más jóvenes. Si tienes un aniversario de cincuenta años de matrimonio, este será el aniversario de un matrimonio de un cónyuge elegido por un niño hace cincuenta años.

Y todos nosotros, Norbertinos, fuimos dejados aquí en St. Michael por alguien más: nuestros antiguos yoes. Cuando San Antonio cumplió cien años, pudo haber dicho: “Era un niño de dieciocho años que salió corriendo con entusiasmo al desierto. ¿Por qué tendría que continuar lo que mi insensato ex yo eligió?” Pero él no dijo eso. Se mantuvo en lo que estaba, por lo que es un santo.

Esto debemos recordarlo, a veces lo necesitamos, cuando tenemos dificultades, aprietos, que surgen de, a causa de, nuestro estado de vida. La presencia de la cruz no significa que estamos en el estado de vida equivocado, sino que estamos en el correcto, siguiendo a nuestro Salvador crucificado, para disfrutar de las alegrías del cielo.

Entonces, si dices, “me quiero retirar del juego; no soy libre de hacer lo que quiero;” para ti Sirácides (Eclesiástico) dice: “Dios provee un camino de retorno; alienta a los que perdieron esperanza y ha escogido para ellos la verdad”.

El camino de retorno, el aliento, la esperanza, ¿de qué? De la verdad. ¿Cuál es la verdad de tu situación? ¿Cuál es tu estado real en la vida? La verdad es que soy un sacerdote religioso, también soy feliz por eso, pero eso no es lo que hace la verdad. Dominic está verdaderamente casado con Rachel, independiente de cómo se sienta el uno con otro y con cuatro niños más tarde; hay una relación familiar real que no tiene nada que ver con ningún sentimiento de estar enamorado.

Sí, hay otras buenas órdenes, probablemente incluso mejores, pero no hiciste los votos allí; hiciste votos aquí. Sí, hay otras, mujeres más maravillosas que tu esposa. Pero no porque te sientas enamorado de otra persona significa que estás autorizado a cometer adulterio.

Sí, las cosas podrían ser diferentes. Pero no lo son, así que no te preocupes por eso. “La verdad los hará libres.” “Es bueno que cada persona se quede como está. ¿Estás casado? No procures divorciarte. ¿Estás soltero? No busques esposa.”

Todos somos miembros del único Cuerpo de Cristo, así que si terminas siendo una mano, no te angusties porque no eres el ojo, y si terminas siendo un riñón, no trates de convertirte en un codo. Como miembros de un cuerpo, tu mano sí ve, por medio de tu ojo; y tu ojo puede atrapar. El Cuerpo de Cristo tiene una muy buena coordinación mano-ojo. Participo en las bendiciones del matrimonio de mi hermano, y Dominic participa de la gracia de la vida religiosa. “Y todas las cosas son mías, y yo soy de Cristo y Cristo es de Dios”.

¿Cuál es nuestra vocación? Para cada uno de nosotros, Jesús debe ser el novio de nuestra alma. Él es suficiente. Él es todo.

—Fr. Maximilian, St. Michael’s Abbey

A Helpful Homily

Published by Catherine Addington

I am a translator from Spanish to English and a writer on saints, myths, and icons in both religious and secular contexts.

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